Mauchly - Eckert

John Presper Eckert

O Tζον Πρέσπερ Έκερτ, υπήρξε ο ένας εκ των δύο δημιουργών του πρώτου ηλεκτρονικού υπολογιστή της ιστορίας, ENIAC. Ηλεκτρολόγος μηχανικός, απόφοιτος της Σχολής Μουρ του Πανεπιστήμιου της Πενσιλβάνια, ο Έκερτ υπήρξε ένας από τους πρωτοπόρους των ηλεκτρονικών υπολογιστών. Δεν ήταν μόνο σχεδιαστής του ENIAC, αλλά και συνιδρυτής της πρώτης εταιρείας υπολογιστών στις ΗΠΑ καθώς και του πρώτου υπολογιστή για εμπορική χρήση στην ιστορία, UNIVAC.

Ενώ ήταν ακόμη μεταπτυχιακός φοιτητής, μαζί με τον καθηγητή φυσικής Τζον Μόχλι, μεταξύ 1943 και 1946, ο Έκερτ σχεδιάζει τον ENIAC, με κονδύλια του Αμερικάνικου Στρατού, προκειμένου να επιταχύνει και κάνει ακριβέστερους τους υπολογισμούς των πινάκων τροχιών του πυροβολικού. Μάλιστα, σαν σήμερα 9 Απριλίου 1943, οι Έκερτ και Μόχλι, παρουσίασαν την ιδέα τους στα στελέχη του στρατού, με αποτέλεσμα να αποσπάσουν το συμβόλαιο που θα οδηγήσει στην υλοποίηση του λεγόμενου «Project PX«, δηλαδή την κατασκευή του ENIAC.

Το 1952 για πρώτη φορά χρησιμοποιείται υπολογιστής για την πρόβλεψη των αποτελεσμάτων των εκλογών στις ΗΠΑ. O Έκερτ (κέντρο) εξηγεί στον Ουόλτερ Κρονκάιτ τη λειτουργία του UNIVAC, που θα αναλάβει αυτό το έργο.
Το 1952 για πρώτη φορά χρησιμοποιείται υπολογιστής για την πρόβλεψη των αποτελεσμάτων των εκλογών στις ΗΠΑ. O Έκερτ (κέντρο) εξηγεί στον Ουόλτερ Κρονκάιτ τη λειτουργία του UNIVAC, που θα αναλάβει αυτό το έργο.

Μετά τον Β’ Παγκόσμιο Πόλεμο, μαζί με τον Μόχλι, ο Έκερτ ιδρύει την εταιρεία EMCC (Eckert-Mauchly Computer Comp.). Ήδη, εκείνη την εποχή σχεδιάζουν τον EDVAC, διάδοχο του ENIAC. Το 1949, η EMCC κατασκευάζει τον BINAC, κατά παραγγελία της κατασκευάστριας αεροσκαφών Northrop. Το δίδυμο Έκερτ-Μόχλι, κερδίζει ένα ακόμη συμβόλαιο από την αμερικάνικη κυβέρνηση για τον EDVAC II, το πρότζεκτ δηλαδή που θα οδηγήσει λίγα χρόνια αργότερα στον UNIVAC, τον πρώτο υπολογιστή που θα κατασκευαστεί σε πολλαπλά αντίτυπα για το εμπόριο. Ωστόσο, η μαύρη εποχή του Μακαρθισμού δημιουργεί προβλήματα στην εταιρεία, καθώς κατηγορήθηκε ότι προσλάμβανε «φιλοκομμουνιστές» τεχνικούς, με αποτέλεσμα να χάσει και τα συμβόλαια της αμερικάνικης κυβέρνησης. Τα οικονομικά προβλήματα της EMCC, λόγω της πολιτικής δίωξης και της ακύρωσης των συμβολαίων, οδηγούν στην εξαγορά της από την Remington Rand, το 1950, όπου και οι Έκερτ και Μόχλι ολοκληρώνουν τον UNIVAC Ι τον Δεκέμβριο της ίδιας χρονιάς.

Οι Έκερτ (δεξιά) και Μόχλι (αριστερά) σε μία ιστορική φωτογραφία, με φόντο τον ENIAC, μαζί με τον στρατιωτικό επικεφαλής του προγράμματος, υποστράτηγο Γκ. Μπαρνς.

Ο Τζον Έκερτ θα παραμείνει στέλεχος της Remington Rand για σχεδόν τέσσερις δεκαετίες, έως το 1989, κι ενώ η εταιρεία έχει ήδη συγχωνευθεί με την Unisys. Θα πεθάνει από λευχαιμία, έξι χρόνια μετά από την συνταξιοδότησή του, στις 3 Ιουνίου 1995, κι ενώ παρέμενε έως και το θάνατό του εξωτερικός σύμβουλος της εταιρίας.