Cromemco

Cromemco

Η Cromemco, μία εταιρεία που ίδρυσαν δύο διδακτορικοί φοιτητές του Στάνφορντ, οι Χάρι Γκάρλαν και Ρότζερ Μέλεν, διακρίθηκε για την κατασκευή υπολογιστών βασισμένων στο bus S-100 και για κάποιες ακόμη καινοτομίες στο χώρο των προσωπικών υπολογιστών, όπως για παράδειγμα την πρώτη έγχρωμη κάρτα γραφικών.

Τον πρώτο της υπολογιστή η Cromemco τον παρουσίασε πριν καν συγκροτηθεί ως ανώνυμη εταιρεία, τον Αύγουστο του 1976. Εκείνη την εποχή εξαπλώνεται η «μόδα» των κιτ που βασίζονται στο bus S-100, το οποίο υλοποιήθηκε για πρώτη φορά στον Altair 8800 δύο χρόνια πριν. Έτσι  και ο Ζ-1 της Cromemco αποτελεί μία παραλλαγή του IMSAI 8080 (ανταγωνιστή του Altair 8800) με 8 ΚΒ RAM και επεξεργαστή Zilog Ζ80, αντί για τον Intel 8080 του IMSAI.

Mε το κιτ Ζ-2, η Cromemco επιβάλει το χαρακτήρα της εταιρείας που κατασκευάζει υπολογιστές ξεχωριστής ανθεκτικότητας.

Όταν πια η Cromemco αποκτά εταιρική οντότητα επιχειρεί να προσελκύσει πιο επαγγελματικό κοινό και να καλύψει μεγαλύτερες απαιτήσεις. Έτσι ο Ζ-2 που θα διαδεχτεί το 1977 τον Ζ-1, παραμένει μεν κιτ βασισμένο στον Ζ80, ωστόσο ενσωματώνει πρωτοποριακά χαρακτηριστικά γι’ αυτό το είδος υπολογιστή. Το πιο ενδιαφέρον σημείο του, ο διακόπτης διπλασιασμού του χρονισμού του επεξεργαστή (από τα 2 στα 4 MHz), μία από τις πρώτες υλοποιήσεις «Turbo» που γίνονται κοινός τόπος στα PC της δεκαετίας του ’80. Επιπλέον ο Ζ-2 μπορούσε να δεχτεί ως 64 ΚΒ μνήμης, διέθετε επιπλέον παράλληλη θύρα και δεχόταν έως 21 κάρτες S-100! Το σύστημα χρησιμοποιούσε λειτουργικό CDOS, μία παραλλαγή του CP/M από την Cromemco. Επίσης, με τον Ζ-2 η Cromemco καθόρισε ένα ακόμη χαρακτηριστικό που θα συνοδεύει όλα της τα προϊόντα: την ανθεκτικότητα της κατασκευής. Είναι ενδεικτικό ότι ο εν λόγω υπολογιστής ήταν ο πρώτος που κάλυψε τις προδιαγραφές του αμερικάνικου Πολεμικού Ναυτικού, για χρήση πάνω στα πλοία, χωρίς καμία επέμβαση στο «σασί» του.

Cromemco System 3: Η «ναυαρχίδα» των 4 floppy disks και των 512ΚΒ μνήμης.

Από τo 1978 η Cromemco μπαίνει με μεγαλύτερες αξιώσεις στην αγορά των προσωπικών-επαγγελματικών υπολογιστών. Συγχωνεύει τις έως τότε τεχνολογίες της σε τρία μοντέλα, τα System One, Two και Three. Η «ναυαρχίδα» της σειράς, το System Three, είναι ο πρώτος μικρού μεγέθους υπολογιστής της Cromemco που υποστηρίζει κοινή χρήση της κύριας μονάδας από παραπάνω από έναν χρήστες. Στις επιλογές του αγοραστή περιλαμβάνονταν CRT τερματικά, εκτυπωτής και σκληρός δίσκος. Μπορούσε να τρέξει τις γλώσσες προγραμματισμού Z80 BASIC και FORTRAN IV.

Ένα χρόνο αργότερα και χωρίς να εγκαταλείπει την βασική αρχιτεκτονική του διαύλου S-100, η Cromemco παρουσίαζει τον πρώτο προσωπικό υπολογιστή με λειτουργικό σύστημα UNIX. Η παραλλαγή που ανέπτυξε η εταιρεία ονομαζόταν CROMIX και αρχικά μπορούσε να τρέξει και στον System Three. Μία επιπλέον μετάβαση που έκανε στα νέα της μοντέλα, σειράς CS, ήταν η επιλογή ισχυρότερων επεξεργαστών Motorola (68000, 68010 και 68020 έως το 1982). Εκείνη την εποχή η Cromemco βρίσκεται στο απώγειο της επιτυχίας της, έχοντας ετήσια έσοδα της τάξης των 55 εκατ. δολαρίων και απασχολώντας πάνω από 500 υπαλλήλους.

Cromemco Dazzler: Η πρώτη έγχρωμη κάρτα γραφικών στην ιστορία. Απαιτούσε 2 θύρες S-100 λόγω των 70 ICs που δεν χωρούσαν σε μία πλακέτα.

Πέρα όμως από τους υπολογιστές, η Cromemco ήταν η εταιρεία που κατασκεύασε την πρώτη έγχρωμη κάρτα γραφικών. Πρόκειται για την Cromemco Dazzler του 1976. Μία ογκωδέστατη υλοποίηση για μικροϋπολογιστές βασισμένους στο bus S-100 που απαιτούσε δύο θύρες για να εγκατασταθεί. Η αιτία, τα ούτε λίγο, ούτε πολύ, 70 ολοκληρωμένα κυκλώματα MOS και TTL που ενσωμάτωνε! Η εν λόγω κάρτα μπορούσε να απεικονίσει έως και 8 χρώματα σε αναλύσεις από 32×32 ως 128×128 pixels. Χρησιμοποιήθηκε κατεξοχήν στα δίκτυα της τηλεόρασης στις αρχές της δεκαετίας του ’80, προκειμένου να εμφανίζει στους δέκτες το μετεωρολογικό δελτίο με χρήση computer graphics.

Σήμερα συνεχίζει να υπάρχει το ευρωπαϊκό τμήμα της εταιρείας (Cromemco AG), ενώ η μητρική Cromemco πωλήθηκε εξ ολοκλήρου το 1987 στην Dynatech.