Ralph Baer

08/ 03/ 1922 | Ralph Baer

ΣΑΝ ΣΗΜΕΡΑ 08 Μαρτίου 1922, γεννιέται ο Ράλφ Μπάερ, ο Γερμανοεβραίος μηχανικός τηλεοράσεων που θα καταφέρει να γλυτώσει από τη ναζιστική θηριωδία τη δεκαετία του ’30 και να γίνει ο «Πατέρας των Video Games» τη δεκαετία του ’60. 

Ο Ραλφ Μπάερ, παιδί γερμανοεβραϊκής οικογένειας που καταφέρνει να διαφύγει στις ΗΠΑ λίγο πριν την περίφημη Νύχτα των Κρυστάλλων στη ναζιστική Γερμανία, ολοκλήρωσε τις σπουδές του ως μηχανικός τηλεοράσεων (ξεχωριστή πανεπιστημιακή ειδικότητα εκείνης της εποχής) το 1949. Για τα επόμενα επτά χρόνια δοκιμάζει την τύχη του σε διάφορες εταιρείες ηλεκτρονικών, ενώ για λίγους μήνες ίδρυσε και τη δική του εταιρεία. Όλα αυτά πριν καταλήξει στην εταιρεία Sanders Associates το 1956, όπου και θα ολοκληρώσει την καριέρα του, τριάντα χρόνια αργότερα. Σε αυτήν την εταιρεία, ο Μπάερ κατασκεύασε το Brown Box, τον πρόγονο όλων των σύγχρονων παιχνιδομηχανών. Μαζί με το Brown Box, θα κατασκευάσει και το πρώτο light gun, το οποίο και θα αποτελέσει ένα από τα διαθέσιμα χειριστήρια για τα παιχνίδια του «καφέ κουτιού«.

Από τα μέσα της δεκαετίας του ’60, ο δημιουργός του “καφέ κουτιού” είχε την ιδέα να μετατρέψει την τηλεόραση σε μία μορφή διαδραστικής συσκευής για οικογενειακή διασκέδαση. Το 1967, ο Μπάερ με τους συνεργάτες του στην Sanders Associates κατασκεύασαν αυτήν την πρωτότυπη συσκευή, η οποία παρείχε δυνατότητα σε δύο χρήστες να παίξουν έναν αριθμό αποθηκευμένων στο σύστημα παιχνιδιών. Ο Μπάερ ευθύς εξαρχής είχε στο μυαλό του την διασκέδαση. Διασκέδαση, η οποία, αν δεν προκαλούνταν στους επενδυτές και τους υποψήφιους αγοραστές, τότε το “καφέ κουτί” δεν θα είχε καμία τύχη. Όπως ο ίδιος ανέφερε σε συνέντευξή του:

«Με το που παίξαμε πινγκ-πονγκ (σ.σ. στο Brown Box) καταλάβαμε ότι είχαμε τελικό προϊόν. Έως εκείνη τη στιγμή δεν ήμασταν τόσο σίγουροι»

Η εξέλιξη του Brown Box πέρασε από διάφορα στάδια στη διετία 1967-68 πριν πάρει την τελική μορφή της, για να καταλήξει στην Magnavox και να μετουσιωθεί στην πρώτη εμπορική παιχνιδοκονσόλα, το Odyssey του 1972. Με αφορμή την εν λόγω παιχνιδομηχανή ξέσπασαν πολυάριθμες δικαστικές διαμάχες σχετικά με την πατρότητα του πρώτου video game. Κυριότερη αυτών υπήρξε η αγωγή που άσκησε η Magnavox στην Atari, ισχυριζόμενη ότι το Pong αντέγραφε τις ιδέες του Μπαερ στην υλοποίηση του πινγκ-πονγκ (ή τέννις) σε μορφή video game. Αν και κέρδισε αυτή τη μάχη, και ο Μπαερς αποζημιώθηκε από την Atari, η τελευταία δεν βγήκε χαμένη αφού από το Pong έβγαλε εκατομμύρια.

Από τη δεκαετία του ’70 έως και τη δεκαετία του ’90, στον Μπάερ θα αποδωθούν 32 ευρεσιτεχνίες, οι περισσότερες εκ των οποίων σχετιζόμενες με τις παιχνιδοκονσόλες και τα χειριστήριά τους. Γι’ αυτή του τη συνεισφορά έχει κερδίσει το Εθνικό Μετάλλιο Τεχνολογίας των ΗΠΑ (ανώτατη διάκριση που αποδίδεται από τον Πρόεδρο των ΗΠΑ), καθώς και μία θέση στο «Hall of Fame» των εφευρετών αυτής της χώρας.