Wang

Wang Laboratories

H προσωπική εταιρεία τού Δρ. Αν Γουανγκ, παρέμεινε τέτοια έως και το θάνατό του, το 1990. Ο Αν Γουανγκ, ένας Κινεζοαμερικάνος μηχανικός υπολογιστών απόφοιτος του Χάρβαρντ, υπήρξε ο άνθρωπος που συνετέλεσε αποφασιστικά στο σχεδιασμό της μνήμης μαγνητικού πυρήνα στη δεκαετία του ’50. Ίδρυσε την Wang Laboratories τον Ιούνιο του 1951 και τέσσερα χρόνια αργότερα κατάφερε να αντλήσει 500.000 δολάρια από την πώληση δικαιωμάτων στην ευρεσιτεχνία της μνήμης μαγνητικού πυρήνα στην ΙΒΜ. Με αυτά τα χρήματα, ο Γουανγκ άρχισε να αναπτύσει σταδιακά και με προσεκτικά βήματα την εταιρεία του, αρχικά στον τομέα των αριθμομηχανών.

Έως και τις αρχές της δεκαετίας του ’70, όταν η εταιρεία απασχολούσε περί τους 1.500 υπαλλήλους, επιτυγχάνοντας ετήσιες πωλήσεις της τάξης των 25 εκατ. δολαρίων, τα πάντα ελέγχονται από τον Αν Γουανγκ. Λίγα χρόνια νωρίτερα, το 1965, η Wang έχει κάνει την πρώτη της σημαντική συνεισφορά στην τεχνολογία -και την αγορά- των υπολογιστών, με το LOCI-2. Μία από τις πρώτες ηλεκτρονικές αριθμομηχανές της ιστορίας, που την εποχή της συγκαταλεγόταν στους  προσωπικούς υπολογιστές. Σε μία εποχή που δεν υπήρχαν ακόμη ολοκληρωμένα κυκλώματα στη μαζική παραγωγή, το LOCI-2 ήταν η πρώτη ηλεκτρονική συσκευή γραφείου που, με 1.275 ξεχωριστά τρανζίστορ σε πλακέτες, μπορούσε να κάνει υπολογισμούς λογαρίθμων. Με την εν λόγω μηχανή, η Wang καθιερώνεται στο χώρο αυτό, κερδίζοντας πολύ σημαντικό μερίδιο -και εκτίμηση- σε λογιστικές και χρηματιστηριακές επιχειρήσεις.

To Wang 2200, αν και τυπικά ήταν τερματικό, στην πραγματικότητα υπήρξε ένας από τους πρώτους desktop (all-in-one) υπολογιστές της ιστορίας
To Wang 2200, αν και τυπικά ήταν τερματικό, στην πραγματικότητα υπήρξε ένας από τους πρώτους desktop (all-in-one) υπολογιστές της ιστορίας

Η επόμενη μεγάλη εξέλιξη για την Wang, θα έρθει το 1972 με τον Wang 1200. Ένας πρωτοποριακός υπολογιστής αποκλειστικά για επεξεργασία κειμένου που προήλθε από μετασκευή παλαιότερου μοντέλου ηλεκτρονικής αριθμομηχανής της Wang σε συνδυασμό με αλφαριθμητικό πληκτρολόγιο της ΙΒΜ. Ο πρωτόλειος Wang 1200 θα οδηγήσει λίγα χρόνια αργότερα, το 1976, στη δημιουργία του OIS (Online Information System). Ένα workstation βασισμένο στον επεξεργαστή 8080 της Intel, το οποίο, μέσω τερματικών, αναλάμβανε την ηλεκτρονική διαχείριση των βασικών εργασιών γραφείου, με έμφαση την επεξεργασία κειμένου. Με αυτό το σύστημα, η εταιρεία καθιερώνεται στην μεγάλη αγορά του word processing που θα συνεχίσει να αναπτύσσεται τα επόμενα χρόνια και έως την έλευση των ΙΒΜ-PC. Έχει προηγουμένως παρουσιάσει, ένα ακόμη καινοτόμο προϊόν, το τερματικό-desktop υπολογιστή, Wang 2200, το 1973.

Με την εταρεία να καθιερώνεται σιγά-σιγά στην αγορά των επαγγελματικών υπολογιστών και μάλιστα να διακρίνεται σε ειδικευμένες κατηγορίες χρήσης, το 1977, έρχεται μία ακόμη σειρά επαγγελματικών συστημάτων. Το Wang VS, ένα minicomputer πολλαπλών χρηστών, είχε κοινό σετ εντολών (αλλά δεν ήταν συμβατό) με τα διαδεδομένα συστήματα ΙΒΜ System 360 και επικεντρωνόταν στη διαχείριση δεδομένων (data processing). Η επιτυχία της σειράς VS ήταν τέτοια, ώστε να συνεχίσει να εξελίσσεται έως και τις αρχές του 21ου αιώνα.

Ο Αν Γουανγκ στόχευε την ΙΒΜ από πολύ νωρίς. Υπάρχουν μαρτυρίες στελεχών της Wang που ισχυρίζονται ότι πίστευε ότι ήταν υπόθεση λίγων χρόνων να κατατροπώσει την ΙΒΜ. Αυτή η εμμονή του, ήταν καταστροφική για το μέλλον της εταιρείας.

Τα πρώτα σύννεφα από την ασφυκτικά κεντρική διοίκηση του Αν Γουανγκ έρχονται στις αρχές της δεκαετίας του ’80, με την κυκλοφορία του ΙΒΜ-PC. Ο ιδιοκτήτης της Wang αδυνατεί να αντιληφθεί το μέλλον του εγχειρήματος της ΙΒΜ και, επηρεασμένος από την έντονη ανταγωνιστικότητά του προς την ΙΒΜ, επιχειρεί -χωρίς επιτυχία- να επιβάλει το δικό του παραπλήσιο πρότυπο με το Wang PC, το 1983. Επιπλέον, εμμένει στα ειδικευμένα συστήματα στην επεξεργασία κειμένου, χώρος στον οποίο διέπρεψε την προηγούμενη δεκαετία, παρόλο που η επέκταση των προσωπικών υπολογιστών κάνει αυτήν την εργασία εύκολη πλέον για κάθε χρήστη και υπάλληλο γραφείου. Εκατομμύρια σπαταλιούνται σε γιγάντιες διαφημιστικές καμπάνιες. Στα μέσα της δεκαετίας του ’80, είναι πλέον φανερό ότι ο Γουανγκ δεν μπορεί να επιβάλλει τη θέλησή του στην αγορά, και στρέφεται κι αυτός προς τα συμβατά IBM-PC, όπου σημειώνει αξιοπρεπέστατη πορεία στην αγορά. Ωστόσο, η κακές επιλογές -και ειδικότερα η οικογενειοκρατία- συνεχίζονται. Ο Γουανγκ διορίζει το γιο του επικεφαλής της εταιρείας το 1986, αλλά οι γνώσεις και εμπειρία του είναι περιορισμένες. Μόλις τρία χρόνια αργότερα, και ένα χρόνο πριν το θανατό του, αναγκάζεται να τον καθαιρέσει. Τα σύννεφα έχουν ήδη συσσωρευθεί και η πορεία της Wang είναι μη αναστρέψιμη.

Μετά από μία τριετία συνεχών απωλειών, η Wang αναγκάζεται να υποβάλλει αίτηση πτώχευσης στις 18 Αυγούστου 1992. Δηλαδή σε λιγότερο από 10 χρόνια, από την εποχή που μεσουρανούσε, με ετήσια έσοδα 3 δισ. δολαρίων και 33.000 υπαλλήλους. Μετά τη ρευστοποίηση μεγάλου μέρους της περιουσίας της, η Wang επανέρχεται με αρχικό κεφάλαιο 200 εκατομμυρίων και νέα επωνυμία Wang Global. Γία λίγα χρόνια ακόμη ειδικεύεται στο χώρο των υπηρεσιών δικτύου και τελικά εξαγοράζεται το 1999 από την ολλανδική Getronics. Το μόνο που θα μείνει «ζωντανό» από την παλαιά Wang είναι τα συστημάτα VS, των οποίων τη συνέχεια διασφαλίζει η Getronics με νέα μέλη της σειράς, το 2005 και 2006.