ti-99/4

18/ 06/ 1979 | Texas Instruments TI-99/4

ΣΑΝ ΣΗΜΕΡΑ 16 Ιουνίου 1983, παρουσιάζεται στο Σικάγο, κατά τη διάρκεια της θερινής CES, ο TI-99/4. Ο πρώτος οικιακός υπολογιστής κατασκευής Texas Instruments και ο πρώτος με 16μπιτο επεξεργαστή. Η πολύ υψηλή τιμή του όμως θα αποτελέσει το πιο σοβαρό εμπόδιο στη διάδοσή του και μέχρι την έλευση της βελτιωμένης αλλά και σημαντικά φθηνότερης έκδοσης TI-99/4A, το 1981.

Η έκδοση TI-99/4 ήταν φανερό ευθύς εξαρχής ότι θα αποτελέσει ενδιάμεση λύση έως τον ερχομό του πολύ πιο ώριμου (και φθηνού) μοντέλου Α. Η Texas Instruments βιάστηκε να βγάλει στην παραγωγή τον πρώτο της -και μάλιστα 16μπιτο- οικιακό υπολογιστή, παραβλέποντας το τίμημα των προβλημάτων που παρουσίαζε. Καθώς ο TI-99/4 βρισκόταν από πολλές απόψεις στην αιχμή της τεχνολογίας, η εταιρεία πρόβαλε κατά κύριο λόγο τις καινοτομίες της, αλλά το πολύ υψηλό τίμημα που ξεπερνούσε τα 1.100 δολάρια ήταν απαγορευτικό για την αγορά όπου απευθυνόταν.

Το μόνιτορ του TI-99/4 ήταν μία απλή τηλεόραση 13 ιντσών της Zenith χωρίς τον δέκτη.
Το μόνιτορ του TI-99/4 ήταν μία απλή τηλεόραση 13 ιντσών της Zenith χωρίς τον δέκτη. Από μόνο του, εκτίνασσε την τιμή του υπολογιστή κατά 500 και πλέον δολάρια.

Ο κύριος λόγος του υψηλού κόστους του υπολογιστή ήταν ότι αναγκαστικά στον εξοπλισμό του περιλαμβανόταν και το έγχρωμο μόνιτορ (σ.σ. τηλεόραση της Zenith, χωρίς τον δέκτη), διότι ο TI-99/4 δεν μπορούσε να συνδεθεί στην τηλεόραση. Κι αυτό διότι το κύκλωμα διαμόρφωσης εικόνας (RF modulator) δεν πήρε την έγκριση της Ομοσπονδιακής Επιτροπής Επικοινωνιών (FCC). Ένας  ακόμη λόγος είχε να κάνει με τον επεξεργαστή. O 16μπιτος TMS9900 ήταν σχεδιασμένος αρχικά για τα minicomputer της TI και το κόστος του ήταν σημαντικά υψηλότερο από εκείνο των 8μπιτων Z80 και 6502, οι οποίοι κατασκευάστηκαν για προσωπικούς υπολογιστές και με κύρια επιδίωξη την προσιτή τιμή και τη μαζική παραγωγή. Ειδικά για τους TI-99 προοριζόταν η φθηνότερη έκδοση TMS9985, με 8μπιτο δίαυλο. Μία έκδοση που όμως ποτέ δεν μπήκε σε παραγωγή, λόγω προβλημάτων λειτουργίας. Έτσι, ένας υπολογιστής που θα μπορούσε να διατεθεί με τιμή γύρω στα 500 δολάρια, κυκλοφόρησε τον Οκτώβριο του 1979 προς 1.150 δολάρια. Τιμή σχεδόν απαγορευτική για οικιακή χρήση. Αξίζει να αναφερθεί ότι σύμφωνα με τον αρχικό προγραμματισμό, ο TI-99/4 θα διέθετε και αισθητήρα υπερύθρων για ασύρματα περιφερειακά. Ωστόσο δεν υπήρχε η πολυτέλεια για περαιτέρω αύξηση της τιμής και ούτε η θύρα IR μπήκε στο τελικό προϊόν, ούτε ασύρματες συσκευές (πληκτρολόγιο, joystick) σε παραγωγή.

TI-99/4A (1981-1984): 2,8 εκατομμύρια
Ο TI-99/4A κυκλοφόρησε το 1981. Κύριο μέσο και πάλι ήταν το ROM Cartridge που τοποθετούνταν στην υποδοχή πάνω δεξιά. Λόγω όμως ασυμβατότητας στα γραφικά, ενώ αναγνώριζε τα Cartridges της απλής έκδοσης ΤΙ-99/4, υπήρχαν παιχνίδια της έκδοσης Α που δεν έτρεχαν στο παλαιότερο μοντέλο.

Από τεχνικής πλευράς ο TI-99/4 ήταν ένα σκαλοπάτι πιο πάνω από τον ανταγωνισμό της εποχής του. Πέρα από τον 16μπιτο επεξεργαστή, διέθετε ξεχωριστό τσιπάκι (TMS9918 VDP) για τα έγχρωμα γραφικά του και πολυκάναλο ήχο. Αν και θα πρέπει να σημειωθεί ότι ο τρόπος με τον οποίο επικοινωνούσε ο 16μπιτος επεξεργαστής, μέσω πολυπλεξίας, με τις 8μπιτες μνήμες και τα περιφερειακά, έπνιγε τις πραγματικές επιδόσεις του. Επιπλέον, ο ΤΙ-99/4 ήταν ο πρώτος υπολογιστής με plug and play περιφερειακά, αν και ο τρόπος που αυτά συνδέονταν μέσω της διάταξης sidecar, κάθε άλλο παρά εργονομικός ήταν. Ανάμεσα σε αυτά και μία συσκευή σύνθεσης ομιλίας (speech synthesizer), η οποία προερχόταν από το πρωτοποριακό ηλεκτρονικό παιχνίδι της TI, Speak & Spell. Ακόμη και η έκδοση ΤΙ της BASIC ήταν ιδιαίτερα πλούσια, ενώ συνοδευόταν στη ROM και με εφαρμογή επίλυσης εξισώσεων (Equation Calculator).

Παρόλα αυτά, ο TI-99/4 παρουσίαζε ελλείψεις και προβλήματα νεότητας, τα οποία διορθώθηκαν δύο χρόνια αργότερα στην έκδοση TI-99/4A. Το νέο μοντέλο μπορούσε να συνδεθεί στην τηλεόραση, άρα αυτομάτως η τιμή του έπεφτε κατά 500 περίπου ευρώ, αφού δεν ήταν πλέον υποχρεωτική η αγορά του μόνιτορ της TI. Διέθετε μηχανικό πληκτρολόγιο, αντί του τύπου calculator του απλού TI-99/4. Επίσης, η νεότερη έκδοση του VDP chip, TMS9918A, ήταν ικανή να αποδώσει πραγματικά bitmap γραφικά (σ.σ. ο TI-99/4 απέδιδε μόνο ψευδογραφικά μέσω 128 προγραμματιζόμενων χαρακτήρων). Φυσιολογικά, ο TI-99/4A τα κατάφερε πολύ καλύτερα στην αγορά, με σχεδόν 3 εκατομμύρια πωλήσεις, τη στιγμή που ο προκάτοχός του περιορίστηκε στα 100.000 κομμάτια.

TEXAS INSTRUMENTS TI-99/4

Επεξεργαστής: 16bit TI TMS9900 στα 3,3 MHz
Μνήμη RAM/VRAM/ROM: 16 ΚΒ (+256 bytes στη CPU) / 16 KB / 31 ΚΒ
Γραφικά: TI TMS9918, 256×192 pixels (ψευδογραφικά με 128 προγραμματιζόμενους χαρακτήρες), 16 χρώματα
Ήχος: 3 κανάλια ήχου και 1 θορύβου, 5 οκτάβες
Οθόνη: Έγχρωμη CRT, 13»
Πληκτρολόγιο: Τύπου calculator, 41 πλήκτρων
Media: ROM Cartridge (30 KB)
Θύρες: RGB, Κασετόφωνο, Cartridge, Joystick, Expansion
OS/Εφαρμογές: TI BASIC, Equation Calculator
Διαστάσεις: 38,1×25,9×7,1 εκατοστά
Βάρος: ~2,3 κιλά